Des taux élevés d’œstrogènes dans l’utérus liés à l’autisme

Les scientifiques ont établi un lien entre l’exposition à des niveaux élevés d’hormones sexuelles œstrogéniques dans l’utérus et la probabilité de développer l’autisme. Les résultats sont publiés aujourd’hui dans la revue Molecular Psychiatry.

Cette nouvelle découverte appuie l’idée que l’augmentation des hormones stéroïdes sexuelles prénatales est l’une des causes possibles de l’affection.

Simon Baron Cohen

La découverte ajoute d’autres preuves à l’appui de la théorie prénatale des stéroïdes sexuels sur l’autisme proposée pour la première fois il y a 20 ans.

En 2015, une équipe de scientifiques de l’Université de Cambridge et du State Serum Institute du Danemark a mesuré les taux de quatre hormones stéroïdes prénatales, dont deux androgènes, dans le liquide amniotique de l’utérus et a découvert qu’ils étaient plus élevés chez les foetus mâles qui ont ensuite développé l’autisme. Ces androgènes sont produits en plus grande quantité chez les fœtus mâles que chez les fœtus femelles en moyenne, ce qui pourrait aussi expliquer pourquoi l’autisme est plus fréquent chez les garçons. On sait aussi qu’ils masculinisent des parties du cerveau et qu’ils ont des effets sur le nombre de connexions entre les cellules du cerveau.

Aujourd’hui, les mêmes scientifiques se sont appuyés sur leurs découvertes antérieures pour tester les échantillons de liquide amniotique prélevés sur les 98 mêmes individus de la Biobanque danoise, qui a prélevé des échantillons amniotiques de plus de 100 000 grossesses, mais cette fois en examinant un autre ensemble d’hormones stéroïdes sexuelles prénatales appelées œstrogènes. Il s’agit d’une étape importante car certaines des hormones étudiées précédemment sont directement converties en œstrogènes.

Les quatre œstrogènes étaient significativement élevés, en moyenne, chez les 98 fœtus qui ont ensuite développé l’autisme, comparativement aux 177 fœtus qui ne l’ont pas développé. Des taux élevés d’œstrogènes prénatals étaient encore plus prédictifs de la probabilité d’autisme que des taux élevés d’androgènes prénatals (comme la testostérone). Contrairement à la croyance populaire qui associe les œstrogènes à la féminisation, les œstrogènes prénatals ont des effets sur la croissance du cerveau et masculinisent également le cerveau de nombreux mammifères.

Le professeur Simon Baron-Cohen, directeur du Centre de recherche sur l’autisme de l’Université de Cambridge, qui a dirigé cette étude et qui a d’abord proposé la théorie prénatale des stéroïdes sexuels sur l’autisme, a déclaré : « Cette nouvelle découverte appuie l’idée que l’augmentation des hormones stéroïdes sexuelles prénatales est l’une des causes possibles de cette affection. La génétique en est une autre, et ces hormones interagissent probablement avec des facteurs génétiques qui affectent le développement du cerveau fœtal. »

Alex Tsompanidis, un étudiant en doctorat à Cambridge qui a travaillé sur l’étude, a déclaré : « Ces hormones élevées peuvent provenir de la mère, du bébé ou du placenta. Notre prochaine étape devrait être d’étudier toutes ces sources possibles et comment elles interagissent pendant la grossesse. »

Dr Alexa Pohl, membre de l’équipe de Cambridge, a déclaré : « Cette découverte est passionnante parce que le rôle des œstrogènes dans l’autisme n’a guère été étudié, et nous espérons que nous pourrons en apprendre davantage sur leur contribution au développement du cerveau du fœtus dans le cadre de nouvelles expériences. Nous devons encore voir si le même résultat est vrai chez les femmes autistes. »

Toutefois, l’équipe a mis en garde contre le fait que ces résultats ne peuvent et ne devraient pas être utilisés pour dépister l’autisme. « Nous sommes intéressés à comprendre l’autisme, pas à le prévenir « , a ajouté le professeur Baron Cohen.

Le Dr Arieh Cohen, biochimiste de l’équipe, basée au State Serum Institute de Copenhague, a déclaré : « C’est un exemple formidable de la façon dont une biobanque unique créée il y a 40 ans récolte encore aujourd’hui des fruits scientifiques d’une manière inimaginable, grâce à la collaboration internationale.

La recherche a été appuyée par le Autism Research Trust, le Medical Research Council et Wellcome.

Références
Baron-Cohen, S et al. 
Foetal oestrogens and autism. Molecular Psychiatry; 29 July 2019; DOI: 10.1038/s41380-019-0454-9

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